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El Departamento de Trabajo de EE.UU. cita a Foundation Food Group Inc., otras tres compañías después de que una investigación del 28 de enero encuentra que seis muertes eran prevenibles

GAINESVILLE, GA –En el 28 de enero de 2021, seis trabajadores fueron a trabajar a una planta de procesamiento de aves de Gainesville sin saber que no regresarían a casa. Justo después de que comenzara su turno, un congelador de la planta funcionó mal, liberando nitrógeno líquido sin color e olor en el aire de la planta, desplazando el oxígeno en la habitación.

Tres de los trabajadores de mantenimiento de la planta entraron en la sala de congeladores sin precauciones, nunca entrenados sobre los efectos mortales de la exposición al nitrógeno, y fueron afectados inmediatamente. Otros trabajadores entraron en la habitación y también fueron afectados. Los tres trabajadores de mantenimiento y otros dos trabajadores murieron de inmediato, un sexto murió de camino al hospital. Por menos una docena mas de trabajadores lesionados necesitaron atención hospitalaria.

“Las muertes de seis personas, y las lesiones sufridas por al menos una docena más, eran totalmente evitables”, dijo el Secretario del Departamento de Trabajo de los Estados Unidos, Marty Walsh. “El Departamento de Trabajo se dedica a defender la ley y usar todo lo que esté a nuestro alcance para obtener justicia para las familias de los trabajadores. El punto es que nadie debe irse a trabajar preguntándose si regresarán a casa al final del día, y el Departamento de Trabajo está comprometido a hacer responsables a los malos actores”.

La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional del Departamento de Trabajo de los Estados Unidos investigó el incidente y encontró que Foundation Food Group Inc. y Messer LLC no implementaron ningún procedimiento de seguridad necesario para prevenir la fuga de nitrógeno, o para equipar a los trabajadores que respondieron a ella con el conocimiento y el equipo que podrían haber salvado sus vidas. OSHA citó a Foundation Food Group, Messer LLC de Bridgewater, Nueva Jersey; Packers Sanitation Services Inc. Ltd. de Kieler, Wisconsin; y FS Group Inc. de Albertville, Alabama –  todos responsables de las operaciones en las instalaciones de Gainesville, por un total de 59 violaciones y propuso $ 998,637 en multas.

“Esta tragedia horrible podría haberse evitado si los empleadores hubieran tomado el tiempo de usar – y enseñar a sus trabajadores la importancia de las precauciones de seguridad”, dijo el administrador regional de OSHA, Kurt Petermeyer, en Atlanta. “En cambio, seis trabajadores murieron como resultado porque los empleadores no siguieron los procedimientos necesarios y no cumplieron con las normas de seguridad y salud requeridas. Esperamos que otros empleadores de la industria aprendan de este terrible incidente y cumplan con los requisitos de seguridad y salud para prevenir incidentes similares”.

OSHA citó a Foundation Food Group Inc. por 26 violaciones, incluyendo seis violaciones intencionales por exponer a los trabajadores a lesiones térmicas y peligros de asfixia resultantes de la liberación incontrolada de nitrógeno líquido; no desarrollar, documentar y utilizar procedimientos de bloqueo; no informar a los empleados de que se utilizaba nitrógeno líquido, un asfixiado, en el congelador in situ; no capacitar a los empleados sobre los métodos y observaciones utilizados para detectar la presencia o liberación de nitrógeno; no capacitar a los trabajadores sobre los peligros del nitrógeno líquido, y no capacitar a los empleados sobre los procedimientos de emergencia que pueden tomar para protegerse.

Además, el empleador no:

Proporciono a los trabajadores acceso a la ficha de datos de seguridad sobre nitrógeno líquido, o etiquetar los congeladores correctamente con advertencias de peligro.
Realizó una evaluación del peligro de exposición al nitrógeno líquido.
Implemento un programa de espacio confinado requerido por permiso para los trabajadores que ingresaron al congelador de nitrógeno líquido, y notificar a los contratistas que deben trabajar dentro del congelador de nitrógeno líquido que era un espacio confinado requerido por permiso.
Aseguró de que varias rutas de salida en la instalación estuvieran libres de obstrucción.
Ilumino las señales de salida, proporcionar una iluminación adecuada para las rutas de salida y no asegurarse de que el acceso de salida tuviera al menos 28 pulgadas de ancho.

Como resultado de estas violaciones, Fundación Food Group enfrenta $595,474 en multas.

OSHA también citó a Messer LLC, que entregó el gas industrial, por seis violaciones graves. La agencia encontró que Messer expuso a los trabajadores a lesiones y asfixia por la liberación incontrolada de nitrógeno líquido; no pudo asegurarse de que una ruta de salida estaba sin obstáculos; y no desarrolló, documentó y no usó procedimientos de bloqueo, ni aseguró el procedimientos de bloqueo, ni garantizar que los procedimientos de cierre patronal se compartieron entre el empleador anfitrión y los contratistas. Messer enfrenta $74,118 en multas.

La agencia citó a Packers Sanitation Services Inc. Ltd., que proporcionó servicios de limpieza y saneamiento en la instalación, por 17 violaciones graves y dos repetidas por no capacitar a los trabajadores sobre los peligros del nitrógeno líquido y el amoníaco anhidro, y no garantizar que los lavados de ojos de emergencia estuvieran disponibles y sin obstáculos. OSHA citó al empleador en 2017 y 2018 por violaciones similares. Además, OSHA encontró que packers no:

Capacito a los trabajadores en los procedimientos de emergencia relacionados con el nitrógeno líquido y el amoníaco anhidro, y proporciono a los trabajadores con acceso a la ficha técnica sobre nitrógeno líquido.
Se aseguró de que las rutas de salida no estuvieran obstruidas.
Se aseguró de que las señales de salida fueran iluminadas y proporcionar una iluminación adecuada para las rutas de salida.
Implemento un programa de entrada de espacio de permiso por escrito.
Se aseguró de que se utilizaron los procedimientos de bloqueo adecuados.
Coordinó los procedimientos de cierre patronal con Foundation Food.

Como resultado de estas violaciones, Packers Sanitation Services enfrenta $286,720 en multas.

OSHA también citó a FS Group Inc., que fabrica equipos y proporciona servicios mecánicos, por ocho violaciones graves por no capacitar a los trabajadores sobre los peligros físicos y para la salud del nitrógeno líquido y los procedimientos de emergencia relacionados con el nitrógeno líquido. La compañía tampoco aseguró el desarrollo y el uso de procedimientos de bloqueo por escrito específicos y no se aseguró de que el empleador anfitrión y los contratistas compartieran información sobre los procedimientos de bloqueo. FS Group Inc. enfrenta $42,325 en multas.

Foundation Food Group Inc. proporciona productos avícolas completamente y precocinados a clientes de servicios de alimentos y minoristas, y cadenas nacionales de restaurantes.

Las compañías tienen 15 días hábiles a partir de la recepción de sus citaciones y sanciones para cumplir, solicitar una conferencia informal con el director de área de OSHA o impugnar los hallazgos ante la Comisión de Revisión de Seguridad y Salud Ocupacional independiente.

En virtud de la Ley de Seguridad y Salud En el Trabajo de 1970, los empleadores son responsables de proporcionar lugares de trabajo seguros y saludables para sus empleados. El papel de OSHA es asegurar estas condiciones para los trabajadores de los Estados Unidos mediante el establecimiento y la aplicación de normas, y la prestación de capacitación, educación y asistencia.

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